Özlem Türeci von BioNTech über die Covid-19-Pandemie und die Impflücke

Als das neuartige Coronavirus zum ersten Mal Europa erreichte, arbeiteten die verheirateten Wissenschaftler Uğur Şahin und Özlem Türeci in der Kleinstadt Mainz an der Spitze eines Biotech-Unternehmens, von dem relativ wenige Menschen gehört hatten. Das Paar gründete 2008 BioNTech, um individualisierte Impfstoffe für Krebspatienten zu entwickeln. Aber das Unternehmen spezialisierte sich auf eine Art genetisches Material, Boten-RNA, das auch für andere Krankheiten vielversprechend war – einschließlich Virusinfektionen.

Als Şahin im Januar 2020 einen Artikel über Covid-19 las, erkannten er und Türeci beide, dass die mRNA-Technologie ihres Unternehmens möglicherweise etwas Mächtiges beizutragen hat. Türeci, Chief Medical Officer von BioNTech, leitete ein Team, das 20 Impfstoffkandidaten schnell auf einen einzigen reduzierte: BNT162b2, der als der Schuss bezeichnet werden könnte, der die Welt verändert hat. BioNTech hat sich mit dem Pharmariesen Pfizer zusammengetan und im Juli 2020 gaben die USA einen Auftrag in Höhe von 1,95 Milliarden US-Dollar auf. Einige Monate später gab die deutsche Regierung BioNTech ein Zuschuss von 445 Millionen US-Dollar Forschung und Produktion zu beschleunigen.

Der Pfizer/BioNTech-Impfstoff war der weltweit erste zugelassene Covid-19-Impfstoff und hat dazu beigetragen, mehr als eine Milliarde Menschen vor dem Coronavirus zu schützen. Die mRNA im Schuss weist menschliche Zellen an, ein Protein zu produzieren, das Türeci mit einem Steckbrief vergleicht. Das Protein warnt das Immunsystem, auf das Coronavirus zu achten.

Inzwischen wurden Şahin und Türeci fast über Nacht berühmt. „Wir sind unglaublich stolz, solche Forscher in unserem Land zu haben“, sagt Angela Merkel, damalige Bundeskanzlerin und gelernte Chemikerin, genannt im Dezember 2020. Im März wurden sie mit einem von die höchsten Ehrungen der Nation, das Ritterkreuz des Bundesverdienstkreuzes. Obwohl Şahin und Türeci sind jetzt Milliardäre, sind sie dafür bekannt, bescheiden zu leben, mit dem Fahrrad zur Arbeit zu pendeln und lange im Labor zu arbeiten.

Aber der Aufstieg des Unternehmens hat auch eine neue Prüfung mit sich gebracht. Als ich mich mit Türeci im Wissenschaftsgipfel Fallende Mauern Anfang November hatten BioNTech, sein Partner Pfizer und sein Konkurrent Moderna heftige Kritik für riesige, anhaltende Lücken beim Zugang zu Covid-19-Impfstoffen auf sich gezogen. Die überwiegende Mehrheit der Pfizer/BioNTech-Impfstoffdosen ging an eine kleine Minderheit von Menschen – etwa 16 Prozent der Weltbevölkerung – die in Ländern mit hohem Einkommen leben.

„Es ist obszön, dass nur wenige Unternehmen jede einzelne Stunde Gewinne in Millionenhöhe erzielen, während nur zweieinhalb Prozent der Menschen in Ländern mit niedrigem Einkommen vollständig gegen das Coronavirus geimpft sind“, sagte Maaza Seyoum von der People’s Vaccine Alliance , die sich dem angeschlossen hat Afrikanische Union, Indien und die US-Regierung beim Aufrufen Impfstoffhersteller auf, auf ihre Patente zu verzichten, damit mehr Länder und Unternehmen sie herstellen können. „Pfizer, BioNTech und Moderna haben ihre Monopole genutzt, um die profitabelsten Verträge mit den reichsten Regierungen zu priorisieren und Länder mit niedrigem Einkommen im Regen stehen zu lassen.“

Ich habe Türeci gefragt, was BioNTech gegen die Ungerechtigkeit bei Impfstoffen tun kann, und das Unternehmen hat Vox auch eine Stellungnahme übermittelt. „Als COVID-19-Impfstoffhersteller sehen wir es als unsere Verantwortung an, die weltweite Versorgung mit dem Pfizer/BioNTech-Impfstoff durch kontinuierliche Erhöhung unserer Produktionskapazitäten zu unterstützen“, sagte ein Sprecher und fügte hinzu, dass die Unternehmen dabei sind, ihre Produktionskapazitäten zu verdoppeln und planen, im Jahr 2022 mehr als 3 Milliarden Dosen zu verabreichen. „Wir setzen uns voll und ganz dafür ein, Menschen auf der ganzen Welt in allen Ländern und über alle Einkommensschichten hinweg mit unserem Impfstoff zu versorgen.“

Türeci sprach auch über den wissenschaftlichen Prozess, den Stand der Pandemie und die vergangenen zwei Jahre. Unser Gespräch wurde bearbeitet und verdichtet.

Können Sie mir den ersten Moment erzählen, in dem Sie erkannt haben, dass Sie und Ihr Team eine große Rolle im Kampf gegen Covid-19 spielen könnten?

Es war das letzte Wochenende im Januar 2020, und mein Mann – der mit mir der Gründer des Unternehmens ist – las über das Virus. Das beschriebene Muster machte sehr deutlich, dass wir uns bereits mitten in einer Pandemie befanden. Es war ganz klar, dass so schnell wie möglich ein Impfstoff benötigt würde. Und unsere Technologie, die wir optimiert hatten, um schnell von einer bekannten genetischen Sequenz über das Impfstoffdesign bis zur Herstellung zu gelangen – es war sehr klar, dass sie in dieser Situation einen Beitrag leisten würde. Dies war die Epiphanie.

Ihr Team hat viele Jahre an mRNA-Impfstoffen gearbeitet, und Ihr Unternehmen hatte kürzlich Aktien an die Öffentlichkeit verkauft und einige bedeutende Investitionen erhalten. BioNTech war zur richtigen Zeit am richtigen Ort – aber das war natürlich kein Zufall. Was haben Sie über die Vorbereitung auf die nächste Problem, auf das die Menschen noch nicht gestoßen sind?

Auch wenn es so ausgesehen haben mag, wurde dies nicht über Nacht als sofortige Reaktion entwickelt. Wir begannen Mitte der 1990er Jahre, mit mRNA zu experimentieren. 2012 haben wir unseren ersten Patienten behandelt. Es waren lange Jahre der Vorbereitung.

Die nächsten Bedrohungen sind bereits da – aber ein Gefühl der Dringlichkeit ist noch nicht da. Es ist sehr wichtig, eine Vision zu haben, die als Polarstern dienen kann, ohne die klare Bedrohung bereits zu sehen. Und mit dieser Beharrlichkeit und diesem Mut daran zu arbeiten, das Potenzial der Technologie zu aktualisieren und auf die Wissenschaft zu vertrauen, um es zu lösen.

Das Zweitwichtigste ist zu verstehen, dass wir eine globale Gemeinschaft sind. Wir sind Wissenschaftler. Uns war nicht allzu klar, welche nichtwissenschaftlichen Herausforderungen – geopolitische, globale ethische, gesellschaftliche – zu bewältigen waren, um all dies machbar zu machen. Es ist wichtig zu verstehen, dass dies große Hürden sind, und frühzeitig damit zu beginnen, sie zu beheben.

Ihre Einsicht ist, dass wir zukünftige Probleme mit der Dringlichkeit der Gegenwart behandeln müssen. Wir können es kaum erwarten, dass sie auftauchen, aber wir sollten vorwärts gehen, als ob sie bereits hier wären.

Jawohl. Und das ist eine anthropologische Sache. Unsere Vorfahren wurden durch die Evolution darauf vorbereitet, sich alarmiert zu fühlen und auf alles zu reagieren, was sofort da ist. Das haben wir noch in uns. Auch wenn wir uns vorstellen können, was passieren wird – nehmen wir zum Beispiel das Klima – schieben wir es beiseite.

Was hätten Sie gerne anders gemacht?

Es gibt eigentlich nichts, was ich mir wünschte, ich hätte es anders gemacht. Es ist schwierig, nachzuvollziehen, was bei einer anderen Aktion anders gewesen wäre. Wir haben es also richtig gemacht.

Uğur Şahin und Özlem Türeci beantworten Fragen aus dem Publikum bei einer öffentlichen Veranstaltung in Oviedo, Spanien, am 23. Oktober, dem Tag, nachdem sie den Prinzessin-von-Asturien-Preis für ihre Arbeit an der Entwicklung des Covid-19-Impfstoffs erhalten haben.
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Was denkst du, hält die nahe Zukunft für die Covid-19-Pandemie bereit? Was macht Ihnen Sorgen und was gibt Ihnen Hoffnung?

Wichtig finde ich, dass wir weiter impfen. Infektionsraten und Krankheitsraten steigen wieder. Diese sind nicht in erster Linie bei den Geimpften, sondern eher bei den Ungeimpften. Also müssen wir sie erreichen.

Verteilungsgerechtigkeit ist offensichtlich ein Thema. Wir versuchen unseren Beitrag zu leisten, indem wir unsere Produktion noch weiter steigern und in all diesen unterversorgten Regionen Produktionsstätten suchen.

Wir müssen weiterhin wachsam sein und jede aufkommende Variante testen, um zu verstehen, wann das Signal da ist, den Impfstoff an eine potenzielle Fluchtvariante anzupassen – und nicht vorzeitig oder präventiv zu handeln.

Wir müssen auch sehen, was erreicht wurde. Mehr als eine Milliarde Menschen wurden geimpft [with the Pfizer/BioNTech vaccine]. Es stehen mehrere Impfstoffe zur Verfügung. Daher ist es auch wichtig, die positive Seite davon zu sehen.

Wie bleiben Sie optimistisch, wenn die Fälle steigen? Zum Beispiel sind derzeit in Europa und hier in Deutschland die Fälle in der Nähe von Rekordhöhen – nach der Einführung dieses sehr wirksamen Impfstoffs.

So wie Wissenschaftler es immer tun: sich auf Lösungen zu konzentrieren, die helfen können. Dazu gehört für die aktuelle Situation, die Produktion und Auslieferung fortzusetzen, die Öffentlichkeit über die Notwendigkeit einer dritten Auffrischungsdosis zu informieren und die Daten den Behörden sehr transparent zur Verfügung zu stellen.

Du hast erwähnt weltweite Ungleichheit bei der Verteilung. In wohlhabenden Ländern sind rund 70 Prozent der Menschen geimpft, in einkommensschwachen Ländern wie Haiti oder Tansania liegt die Quote oft unter 10 Prozent. Was können Regierungen und Impfstoffhersteller sonst noch tun, um diese wirklich große Lücke zu schließen?

Ich denke, wir können nicht viel hinzufügen, außer dem, was wir bereits als Entwickler und auch als Unternehmen und Institutionen tun. Covax zum Beispiel muss erleichtern, was nicht so einfach ist – in diese Länder zu liefern.

Ich denke auch, dass es wichtig ist, die hohe Qualität der Impfstoffe zu gewährleisten, die in diese Länder gehen, und deshalb mag ich diese Diskussion darüber nicht Patentverzicht. In diesen Ländern gibt es eine gewisse Vorbehalte gegenüber Impfungen. Die Leute wollen sicher sein, dass der Impfstoff, den sie bekommen, die gleiche hohe Qualität hat wie wir hier in der westlichen Welt, wo die Aufsichtsbehörden dies sicherstellen und die Hersteller für die Herstellung des Impfstoffs qualifiziert sind. Es ist wichtig, dass wir die Impfstoffqualität auf dem gleichen Standard halten und die Öffentlichkeit dort weiterhin aufklären und informieren.

[After speaking with Türeci, I asked advocates whether patent waivers could lead to the production of lower-quality vaccines. Anna Marriott, health policy manager at Oxfam — a member of the People’s Vaccine Alliance — said in a statement that it’s “nonsense” to claim that “the experience and expertise to develop and manufacture lifesaving medicines and vaccines does not exist in developing countries. This is just a false excuse that pharmaceutical companies are hiding behind to protect their astronomical profits.”]

Sind Sie beunruhigt über die geringe Anzahl von Dosen, die in Länder mit niedrigem Einkommen geliefert werden?

Eigentlich glaube ich nicht, dass niedrige Zahlen in Bezug auf die Eingabe ein echtes Problem sind. Zum Beispiel sind 40 Prozent unserer Lieferungen – und das wird auch so bleiben – in Länder mit niedrigem und mittlerem Einkommen geflossen. [Vox asked BioNTech for data supporting that figure, but the company didn’t provide it and we were unable to independently verify the claim.]

Am Anfang war es eine Hürde, die richtigen Rahmenbedingungen aus geopolitischer, logistischer und vertrieblicher Sicht zu schaffen – und das haben wir als globale Gesellschaft gemeistert. Nicht vollständig, aber es wurden wichtige Schritte unternommen, und dies muss fortgesetzt werden.

Welchen Rat würden Sie der Generation von Wissenschaftlern geben, die möglicherweise auf die nächste Pandemie reagieren muss?

Man muss mutig sein, Dinge zu tun, die riskant sind. Auf der anderen Seite ist es sehr wichtig, Demut zu haben. Bedrohungen dieses beispiellosen Ausmaßes und von globaler Dimension – Sie können sie nur mit der Wissenschaft überwinden, wenn Sie von allen Beteiligten unterstützt werden. Das braucht ein Miteinander, das auf Demut und auch auf Vertrauen basiert.

In den letzten anderthalb Jahren hast du [and your husband] waren sehr beschäftigt. Haben Sie Zeit für sich gefunden?

Wir sind nicht wirklich diejenigen, die zwischen Leben und Arbeit unterscheiden. Wir sind gesegnet, dass das, was wir tun, das ist, was wir gerne tun. Es ist also nicht wirklich an der Zeit für etwas Besonderes. Was wir tun, erfüllt uns bereits.


Source: Vox – All by www.vox.com.

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