Merck auf Deal-Jagd als Patentklippe nach Top-Krebsmedikament

Die Krebsimmuntherapie Keytruda von Merck ist ein Wundermittel, das nicht nur die Überlebenschancen Tausender Patienten, sondern auch das Schicksal des Pharmaunternehmens verändert hat. Da das Medikament jedoch kurz davor steht, den Patentschutz im Jahr 2028 zu verlieren, muss der kürzlich ernannte CEO Rob Davis neue Behandlungsmethoden finden, um einen möglichen Umsatzrückgang zu verhindern, wenn Konkurrenten billigere Versionen auf den Markt bringen.

Letzte Woche bekamen Investoren einen ersten Einblick in die Strategie von Davis, als Merck zustimmte, 11,5 Milliarden US-Dollar für Acceleron Pharma zu zahlen, ein Biotech-Unternehmen, das proteinbasierte Therapien zur Behandlung einer seltenen Blutdruckerkrankung und einiger Krebsarten entwickelt. Davis sagte, der Deal würde dazu beitragen, das Portfolio von Merck zu diversifizieren, und er suche nach anderen Zielen, um dem Unternehmen bei der Bewältigung der drohenden Patentklippe zu helfen.

„Ich bin zuversichtlich, dass wir die Feuerkraft, die Fähigkeit, den Fokus und die Dringlichkeit dafür haben“, sagte Davis der Financial Times. „Dies ist der erste Schritt auf dem Weg, unsere Pipeline weiter auszubauen, damit wir bis weit in das nächste Jahrzehnt hinein nachhaltig wachsen können. . . Wir werden uns nicht durch die Bilanz einschränken lassen.“

Davis, der im Juli den erfahrenen Merck-CEO Kenneth Frazier ersetzte, sagte den Anlegern letzte Woche, dass er eine Herabstufung des Kreditratings um eine Stufe akzeptieren würde, wenn er viel ausgeben müsste, um das richtige Ziel zu erreichen.

Auch wenn das Jahr 2028 noch in weiter Ferne klingen mag, ist es in „Pharma-Jahren“ eine relativ kurze Zeit, da es durchschnittlich ein Jahrzehnt und Investitionen in Höhe von 2,6 Mrd. Nur eines von acht Arzneimitteln, die in klinische Studien eintreten, wird nach Angaben der Industrie schließlich zugelassen Schätzungen.

Merck, ein 213-Milliarden-Dollar-Unternehmen mit einem Portfolio, das die Gesundheit von Mensch und Tier umfasst, steht nicht allein vor einer Patentklippe. Pfizer, AbbVie und Bristol-Myers Squibb haben alle Blockbuster-Medikamente, die bald an Exklusivität verlieren werden, und haben kürzlich mehrere Milliarden-Dollar-Deals abgeschlossen.

Die Aktien von Merck sind jedoch in den letzten 18 Monaten aufgrund von Bedenken hinsichtlich der Abhängigkeit von Keytruda und des Versäumnisses, Covid-19-Impfstoffe oder -Behandlungen auf den Markt zu bringen, hinter den meisten ihrer Konkurrenten zurückgeblieben. An der Covid-Front scheint das Unternehmen endlich an der Schwelle zum Erfolg zu stehen, nachdem am Donnerstag vergangener Woche positive Daten aus einer klinischen Studie einer antiviralen Pille veröffentlicht wurden, die dazu führte, dass seine Aktie um fast 9 Prozent auf 81,60 USD stieg.

Das Covid-Medikament Molnupiravir reduzierte in der Studie das Risiko eines Krankenhausaufenthaltes oder des Todes um rund 50 Prozent im Vergleich zu Placebo. Bei einer Zulassung wäre es die erste orale Pille, die Patienten kurz nach der Diagnose verabreicht wird, und die Investmentbank SVB Leerink prognostiziert, dass sie bis Ende 2025 einen kumulierten Umsatz von 12 Milliarden US-Dollar erzielen könnte.

Aber das reicht nicht aus, um Keytruda zu ersetzen, das Merck transformiert hat und im vergangenen Jahr knapp ein Drittel des Gesamtumsatzes des Unternehmens von 48 Milliarden US-Dollar erwirtschaftet hat. SVB Leerink prognostiziert, dass der Anteil nur steigen wird, wenn das Unternehmen auf den Ablauf des Patents zusteuert, wobei das Krebsmedikament bis 2028 mehr als die Hälfte des Umsatzes ausmachen wird, wenn es der Konkurrenz durch billigere Alternativen ausgesetzt sein wird.

PlantForm, ein kanadisches Biotech-Unternehmen, und NeuClone Pharmaceuticals mit Sitz in Sydney arbeiten bereits mit Partnern in Brasilien und Indien zusammen, um „Biosimilars“ auf den Markt zu bringen, die mit Keytruda fast identisch sind.

„Sie haben eine der besten Drogen der Geschichte, und Merck scheint reich zu sein. Aber [Keytruda] ist so groß geworden, dass sich Investoren sehr früh – in diesem Fall in sieben Jahren – Sorgen machen, wie das Unternehmen die Umsatzlücke schließen wird“, sagte Daina Graybosch, Analystin bei SVB Leerink.

Die Panik der Anleger um die Patentklippe ist teilweise übertrieben angesichts der Bemühungen von Merck, Keytruda mit anderen Medikamenten zu kombinieren, um eine lange Liste von Krebsarten zu behandeln, ein Prozess, der die Lebensdauer eines Medikaments verlängern kann. „Es gibt die Wahrnehmung, dass die Einnahmen von Keytruda nach 2028 einfach zurückgehen werden, aber das wird nicht passieren“, sagte Graybosch.

Merck hat 129 Patente im Zusammenhang mit Keytruda angemeldet, die den Zeitraum der Exklusivität bis 2036 und darüber hinaus verlängern könnten, so eine Untersuchung der Initiative for Medicines, Access & Knowledge, einer gemeinnützigen Gruppe, die sich für billigere Medikamente einsetzt. Keytruda wird das amerikanische Gesundheitssystem in diesem Zeitraum von acht Jahren etwa 137 Milliarden US-Dollar kosten, behauptet I-MAK.

Säulendiagramm von Milliarden US-Dollar, das die Abhängigkeit von Merck vom Krebsmedikament Keytruda zeigt

Dennoch hat das Versäumnis von Merck, sein Portfolio schneller weg von Keytruda zu diversifizieren, die Anleger verunsichert. Im vergangenen Monat stufte Morgan Stanley Merck von übergewichtig auf gleiche Gewichtung herab und senkte sein Kursziel für das Unternehmen von 90 USD auf 85 USD.

„Investoren wollen sehen, dass Sie einige Vermögenswerte haben, die durch die Patentklippe wachsen werden“, sagte Matthew Harrison, Analyst bei Morgan Stanley, der Davis’ erneuten Fokus auf „Geschäftsentwicklung“ begrüßte.

Acceleron entwickelt Sotatercept, ein potenzielles Blockbuster-Medikament zur Behandlung von pulmonaler arterieller Hypertonie, einer Erkrankung, die durch hohen Druck in den vom Herzen zur Lunge führenden Blutgefäßen verursacht wird. Da es sich in der Spätphase klinischer Studien befindet, ist das Unternehmen relativ zuversichtlich, dass es das Medikament 2024-25 auf den Markt bringen und Einnahmen erzielen kann, bevor Keytruda die Exklusivität verliert.

„Dies ist ein Produkt von 2025 – also haben sie [Merck] kann den Anlegern ein gewisses Vertrauen in die Wachstumsrate des Unternehmens geben. Es ist ein Schritt in die richtige Richtung, aber es löst nicht das ganze Problem“, sagte Harrison.

Wie alle großen Pharmaunternehmen pflegt das Business Development-Team von Merck eine lange Liste potenzieller Ziele, die von kleineren Biotechs mit spannenden, aber noch nicht erprobten Medikamenten bis hin zu größeren Unternehmen mit bereits auf dem Markt befindlichen oder vielversprechenden Medikamenten in Studien am Menschen reicht.

Mirati Therapeutics, ein Biotech-Unternehmen in der klinischen Phase mit einem Marktwert von 8 Milliarden US-Dollar, das sich auf Therapien gegen Lungenkrebs konzentriert, ist nach Angaben von Personen ein mögliches Ziel. Strand Therapeutics, ein Entwickler von mRNA-Therapeutika für die Krebsimmuntherapie, und Arcturus Therapeutics, das mNRA zur Bekämpfung von Mukoviszidose einsetzt, seien ebenfalls potenzielle Angriffsziele, sagten die Personen.

Wetten auf Unternehmen in der Frühphase zu platzieren ist jedoch ein Spiel mit hohen Einsätzen, und einige Anleger möchten, dass Merck in Unternehmen in der Spätphase wie Acceleron investiert, die schneller Einnahmen erzielen können. Der US-Biotech-Riese Biogen, der im Juni die US-Zulassung für sein Alzheimer-Medikament Aduhelm erhielt, könnte laut Merck-nahen Personen trotz seiner Marktkapitalisierung von 41 Milliarden US-Dollar ebenfalls ein potenzielles Ziel für Merck werden.

Andere glauben jedoch, dass es unwahrscheinlich ist, dass Davis die Art von Megafusion verfolgen wird, die Integrationsprobleme verursachen oder eine Überprüfung durch globale Aufsichtsbehörden erforderlich machen könnte, die im März angekündigt haben Eine Rezension ob große Pharma-Deals den Wettbewerb auf dem Markt für verschreibungspflichtige Medikamente verringern.

„Merck ist der verantwortliche Vater großer Pharmaunternehmen und sie werden die Dinge richtig machen“, sagte Graybosch. „Sie tun keine Dinge, die für Furore sorgen, und in Bezug auf Geschäfte wie Acceleron werden sie nicht zu viel bezahlen. . . Das ist die Kultur bei Merck und ich sehe nicht, dass die neue Führung daran etwas ändern wird.“


Source: International homepage by www.ft.com.

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