Ein kleiner Hoffnungsschimmer für Eisbären in einer Arktis mit weniger Meereis

Sie kennen das Bild gut: Ein einsamer Eisbär, gestrandet auf einem Stück schwimmendem Meereis. Manchmal schaut der Bär abgemagert. Es sieht immer traurig aus.

Vor Jahrzehnten standen eindrucksvolle Bilder wie diese für den Zorn des Klimawandels. Sie erzählen eine fesselnde Geschichte: Die globale Erwärmung lässt das arktische Meereis schmelzen, das Eisbären zum Überleben brauchen. Ohne sie werden sie zugrunde gehen.

Das ist eine wahre Geschichte. In den letzten zwei Jahrzehnten hat die Arktis etwa verloren ein Drittel seines winterlichen Meereises, und es schmilzt weiterhin mit einer Geschwindigkeit von etwa 13 Prozent pro Jahrzehnt. Folglich sind Eisbären vom Aussterben bedroht. Einer Studie 2020 fanden heraus, dass, wenn die Umweltverschmutzer ihre Treibhausgasemissionen – die Hauptursache der modernen globalen Erwärmung – nicht drosseln, alle bis auf wenige Polarpopulationen Bären werden bis zum Ende des Jahrhunderts verschwinden.

Aber es gibt einen sehr kleinen Hoffnungsschimmer für diese ikonischen Raubtiere, der heute in a enthüllt wurde lernen in der Zeitschrift veröffentlicht Wissenschaft. Es stellt fest, dass eine neu dokumentierte Population von Eisbären in Grönland den größten Teil des Jahres ohne viel Meereis zu überleben scheint. Anstatt nur auf Eis zu jagen, das sich im Meer bildet, verwenden diese Bären auch Eis, das von Gletschern abbricht, die vom Land aus in Fjorde fließen und das ganzjährig verfügbar sind. Nicht viele Studien haben dieses Verhalten zuvor dokumentiert.

Die Autoren schlagen vor, dass in einer sich erwärmenden Welt Regionen mit Gletschereis Hochburgen für die Arten sein könnten, die ihnen helfen, durchzuhalten.

Eine Eisbärin und ihre Jungen auf einem Gletscher im Südosten Grönlands.
Mit freundlicher Genehmigung von Kristin Laidre/Universität Washington

„In diesen Gebieten könnten Eisbären länger überleben“, sagte Steven Amstrup, der leitende Wissenschaftler bei Polar Bears International, der nicht an der neuen Studie beteiligt ist. Wenn die Bären nicht reichlich Gletschereis hätten, sagte er, „hätten wir derzeit keine Eisbären in diesem Gebiet.“

Das sind große Neuigkeiten für ein Tier mit so viel Symbolik, aber Experten warnen, dass es nicht genau so ist gut Nachrichten. Stattdessen deutet es den letzten Akt einer Tragödie an und enthüllt, wo die letzten Überreste einer Spezies leben könnten.

Eisbären brauchen Fett und damit auch Meereis

Das Leben eines Eisbären hängt von Fett ab. Sie brauchen Körperfett, um sich in der kalten Arktis warm zu halten, und sie brauchen auch Fett, um hydriert zu bleiben. Da der größte Teil des Süßwassers um sie herum einen Großteil des Jahres gefroren ist, verlassen sie sich stattdessen oft auf Stoffwechselwasser – ein Nebenprodukt des Abbaus des von ihnen aufgenommenen Fetts.

Aus diesem Grund sind Robben eine ideale Nahrungsquelle – sie sind im Grunde ein großer Haufen kalorienreicher Speck. Eisbären jagen sie fast ausschließlich zum Fressen und können sich daran ernähren 100 Pfund Speck in einer einzigen Sitzung.

Ein Eisbär in Svalbard, Norwegen, steht neben einem Robbenkadaver.
Chase Dekker Wild-Life Images/Getty Images

Aber es gibt einen Haken: Dieses fette Festmahl ist normalerweise nur möglich, wenn es Meereis gibt. Die Bären schnappen Robben, wenn sie auf das Eis kommen, um sich zu häuten oder Babys zu bekommen, oder wenn Robben ihre Köpfe durch das Eis stecken, um zu atmen.

In einem typischen Jahr schrumpft das arktische Meereis im Sommer (wenn Bären in einigen Regionen fasten) und bildet sich dann im Winter wieder (damit die Bären jagen können). Der Klimawandel überflutet die Arktis jedoch mit Hitze – sie hat sich etwa doppelt so schnell erwärmt wie der globale Durchschnitt – und verkürzt die Anzahl der Tage, die für die Jagd zur Verfügung stehen, drastisch.

Veränderung des minimalen arktischen Meereises im September seit 1979.
NSIDC/NASA

„Es gibt kein Essen ohne Eis“, sagte Andrew Derocher, Professor und Eisbärenexperte an der University of Alberta, der ebenfalls nicht mit der Zeitung verbunden ist.

Dem widerspricht die neue Studie nicht. „Wenn das arktische Meereis verschwindet, sehen wir Folgen für Eisbären“, sagte Kristin Laidre, die Hauptautorin des Papiers und außerordentliche Professorin an der University of Washington. Die Studie legt jedoch nahe, dass einige Bärenpopulationen möglicherweise weniger empfindlich auf schrumpfendes Meereis reagieren.

Wissenschaftler dokumentierten eine ungewöhnliche Population von Eisbären in Grönland

Es ist schwer, sich ein Tier vorzustellen, das schwieriger zu studieren ist als der Eisbär, besonders an einem Ort wie Grönland. Abgesehen von einer Toleranz gegenüber kaltem Wetter benötigen Forscher oft einen oder zwei Hubschrauber, nur um die Tiere zu finden, die sich so entwickelt haben, dass sie versteckt bleiben, damit sie sich an Beute anschleichen können.

Das ist einer der Gründe, warum diese Studie so eine große Sache ist: Sie enthüllt eine noch nie zuvor dokumentierte Population von Eisbären im Südosten Grönlands, die sich weitgehend von den Populationen im Nordosten unterscheidet. Es ist die genetisch am stärksten ausgeprägte Eisbärenpopulation der Welt, sagt Laidre, was darauf hindeutet, dass sie seit einiger Zeit isoliert ist.

Erwachsene Eisbären laufen in den wenigen Monaten des Jahres, in denen es gefroren bleibt, auf Meereis im Südosten Grönlands.
Mit freundlicher Genehmigung von Kristin Laidre/Universität Washington

Die faszinierendsten Ergebnisse haben jedoch mehr mit der Lebensweise dieser Tiere zu tun als mit ihrer Genetik. In diesem Teil Grönlands ist Meereis besonders knapp. Mehr als 250 Tage im Jahr gibt es kein nutzbares Meereis, schreiben die Autoren, und Eisbären können nicht so lange fasten. Sie verlieren etwa zwei Pfund Körperfett pro Fastentag, sagte Derocher.

Doch diese Bärenpopulation hat Hunderte von Jahren überlebt, sagt Laidre, also finden sie offensichtlich Nahrung. Die Frage ist, wie?

Zuerst ein pedantischer, aber wichtiger Eisbruch: Es gibt Meereis, das gefrorenes Meerwasser ist, aber es gibt auch Gletscher, die aus Schnee (Süßwasser) bestehen, der im Laufe der Zeit zu großen Eisplatten komprimiert wird, die wie ein langsam fließender Fluss fließen.

In einigen Teilen der Welt, in denen Eisbären leben – darunter Svalbard und Südostgrönland – münden große Gletscher ins Meer, wo sie in Stücke zerfallen. Sie sind ein bisschen wie Förderbänder, sagte Twila Moon, Mitautorin der Studie und Wissenschaftlerin am National Snow and Ice Data Center. Wenn ein Stück im Meer abbricht, gibt es ein anderes, um es zu ersetzen.

Ein Fjord im Südosten Grönlands im April 2016.
Mit freundlicher Genehmigung von Kristin Laidre/Universität Washington

Die Forscher fanden heraus, dass Eisbären im Südosten Grönlands diese Gletscherbrocken zur Jagd auf Robben nutzen können, obwohl Eisberge viel vielfältiger und zerklüfteter sind als Meereis. Der Fund deutet darauf hin, dass diese Bären auf jeder Eisoberfläche jagen können, wenn sich darunter Futter befindet. (Einige Eisbären in Nordeuropa nutzen wahrscheinlich auch Gletscher, um zu leben und zu jagen, zumindest für einen Teil des Jahres, sagte Derocher.)

Und dieser Ansatz könnte der Schlüssel zu ihrem Überleben sein. Auch im Sommer ist nach dem Abschmelzen des Meereises noch reichlich Gletschereis vorhanden. Die Gletscher hier sind riesig und unglaublich dick, sagte Moon, und obwohl sie schmelzen, schütten sie weiterhin Eis in die Fjorde. Das ist der Hoffnungsschimmer: Lebensräume mit Gletschereis könnten Rückzugsorte für Eisbären in einer sich erwärmenden Welt sein.

Kein Eisbär ist sicher, wenn sich der Planet aufheizt

Trotz der neuen Beweise sieht Derocher von der University of Alberta diese Studie nicht als gute Nachricht. Zum einen gibt es nicht viele Lebensräume von Eisbären mit Gletschereis, sagte er. Selbst wenn diese Lebensräume Zufluchtsorte werden, können sie nicht viele Bären ernähren. (Und bis jetzt haben Forscher keine Pläne, Eisbären in diese Regionen zu verschiffen.)

Außerdem schmelzen Gletscher auch schnell – einschließlich der in Grönland, wo sich einer von nur zwei Eisschilden auf dem Planeten befindet. Das Land verliert grob 234 Milliarden Tonnen seiner Gletschereisdecke pro Jahr, die siebenmal schneller schmilzt als in den 1990er Jahren. (Bemerkenswerterweise trägt allein das Schmelzen des grönländischen Eises zu ungefähr 0,5 Millimeter des globalen Anstiegs des Meeresspiegels.)

Es ist auch nicht klar, ob es den Eisbären in der Studie gut geht, sagt Derocher. Die Forscher fanden heraus, dass weibliche Bären im Vergleich zu einigen anderen Populationen eine niedrigere Geburtenrate und weniger Körpermasse haben – das sind „rote Flaggen“, sagte er. Da die Bären so isoliert sind, könnten sie auch genetischen Problemen ausgesetzt sein, die durch Inzucht entstehen, fügte er hinzu.

„Wenn sich die Bären im Südosten Grönlands nicht bereits in einem sehr guten Zustand befinden, ist das ein Indikator für eine potenzielle Anfälligkeit für die Erwärmung“, sagte er.

Ein Eisbär im Südosten Grönlands auf einem schneebedeckten Eisberg im März 2016.
Mit freundlicher Genehmigung von Kristin Laidre/Universität Washington

Laidre erklärt, dass wir nicht viel über die Gesundheit dieser Bären wissen – schließlich hat ihr Team sie gerade erst dokumentiert. „Ich denke, die Leute sind versucht, dem Ganzen eine hoffnungsvolle Wendung zu geben, aber wir wissen einfach nicht, wie es ihnen geht“, sagte sie. Der logische nächste Schritt, fügte sie hinzu, besteht darin, die neue Population zu überwachen, um festzustellen, ob sie gesund und stabil ist oder abnimmt, beispielsweise aufgrund von Nahrungsmangel.

Letztendlich, wie viele Tiergeschichten sagen, ist der einzige Weg, diese Art zu retten, die schnelle Reduzierung der CO2-Emissionen, sagen Experten. Diese Bilder von Eisbären, die scheinbar leiden, während das Eis schmilzt, sind dramatisch, aber sie sind nicht falsch. Der Vorteil des Gletschereises erschwert die Geschichte ihrer Notlage, ändert aber nichts daran.

„Gletschereis ist etwas, das wir berücksichtigen müssen, wenn wir darüber nachdenken, wo sich Eisbären in einer eisfreien Arktis aufhalten könnten“, sagte Laidre. Südostgrönland mag so etwas wie eine Hochburg sein, sagte sie, aber „diese Bären unterliegen der Klimaerwärmung, genau wie alle anderen Bären auch.“


Source: Vox – All by www.vox.com.

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