Bemerkenswert ist, dass die NASA die Bereitstellung des Webb-Weltraumteleskops abgeschlossen hat

Ein maßstabsgetreues Modell des James-Webb-Weltraumteleskops.

Für einen Großteil der Welt war der Samstag nur ein weiterer Wochenendtag voller Probleme und Gefahren dieses Planeten. Die von Omicron angeheizte Pandemie wütete auf der ganzen Welt. New York hat seinen ersten Schneesturm der Saison hinter sich. Die Unruhen in Kasachstan und anderswo hielten an

Aber im Weltraum. Im Weltraum. Am Samstag gab es im All einen großen Triumph.

Nach einem Vierteljahrhundert der Bemühungen von Zehntausenden von Menschen, mehr als 10 Milliarden US-Dollar an Steuergeldern und etwa 350 Bereitstellungsmechanismen, die einfach so funktionieren mussten, entfaltete das James Webb-Weltraumteleskop seine Flügel vollständig. Das riesige Raumschiff beendete seine letzten Einsätze und, bei Gott, der Prozess verlief reibungslos.

Dank der NASA und Weltraumbehörden in Europa und Kanada verfügt die Welt über ein brillantes neues Weltraumteleskop, das es der Menschheit ermöglichen wird, weit tiefer als je zuvor in die Tiefen der galaktischen Zeit zu blicken und möglicherweise die ersten wirklich erdähnlichen Welten zu identifizieren um andere Sterne.

Ich wage zu behaupten, dass 99 Prozent der Welt die Menge an Arbeit, Technik und Papierkram, die für den Bau, den Start und die Bereitstellung des James Webb-Weltraumteleskops aufgewendet wurde, nicht wissen oder erkennen oder verstehen wollen. Aber diejenigen von uns, die wissen, wir wissen. Und wir sind in Ehrfurcht.

Der Wissenschaftschef der NASA, Thomas Zurbuchen, sagte nach dem vollständigen Einsatz etwas untertrieben: “Dies ist ein erstaunlicher Meilenstein.”

In den 1990er Jahren begannen ernsthafte Planungen für einen Nachfolger des Hubble-Weltraumteleskops, und die Wissenschaftler wollten unbedingt weiter zurückblicken, in das frühe Universum. Dazu bräuchten sie eine dunkle, kalte Umgebung weit von der Erde entfernt. Denn um Licht von den schwächsten, weitesten Objekten im Universum zu sammeln, braucht es nicht nur einen sehr großen Spiegel, sondern auch keine Hintergrundstörungen.

Dazu planten die Wissenschaftler den Bau eines Teleskops, das Beobachtungen im infraroten Teil des Spektrums machen würde, wo die Wellenlängen nur ein bisschen länger sind als rotes Licht. Dieser Teil des Spektrums eignet sich sowohl zum Erfassen von Wärmeemissionen, und solche Wellenlängen sind lang genug, dass sie weniger wahrscheinlich durch interstellaren Staub abgelenkt werden.

Ein solches Teleskop müsste jedoch sehr kalt sein, und so entwickelten Wissenschaftler einen großen, tennisplatzgroßen Hitzeschild, um Licht und Wärme von der Sonne abzuschirmen. Aber da keine Rakete eine supergroße Verkleidung hat, müssten dieser Hitzeschild und das Teleskop unbedingt wie Origami gefaltet werden, um in den schützenden Kokon auf einer Rakete zu passen. So etwas war noch nie zuvor versucht worden. Es dauerte fast zwei Jahrzehnte, diesen Hitzeschild zu bauen, ihn zu testen und sicherzustellen, dass er im Weltraum eingesetzt werden kann.

Daher war der Start des Webb-Teleskops am Weihnachtstag vor zwei Wochen zwar bedeutsam, aber erst der Anfang vom Ende von Webbs Reise vom Konzept zum wissenschaftlichen Betrieb. Im Rahmen des Bereitstellungsprozesses gab es 344 Aktionen, bei denen ein einzelner Fehler das Teleskop versenken konnte. Dies ist eine bemerkenswerte Anzahl von Fällen ohne redundante Fähigkeit, weshalb viele der Wissenschaftler und Ingenieure, mit denen ich in den letzten Jahren gesprochen habe, der Meinung waren, dass Webb eine ziemlich gute Chance hatte, einmal im Weltraum zu versagen.

Aber jetzt funktioniert dieser ultrakomplexe Hitzeschild. Die Temperatur auf der der Sonne zugewandten Seite des Teleskops beträgt 55 Grad Celsius, was einem sehr, sehr, sehr heißen Tag in der Sahara entspricht. Und schon sind die wissenschaftlichen Instrumente auf der Rückseite der Sonnenblende auf -199 Grad Celsius abgekühlt, eine Temperatur, bei der Stickstoff flüssig ist. Sie werden noch weiter abkühlen.

Arbeit bleibt natürlich. Webb muss noch durchqueren etwa 370.000 km, um eine Umlaufbahn um einen stabilen Lagrange-Punkt L2 zu erreichen. Wissenschaftler und Ingenieure müssen die 18 Hauptspiegelsegmente überprüfen und ausrichten. Wissenschaftliche Instrumente müssen kalibriert werden. Aber all diese Arbeiten sind etwas Routine, wenn es um wissenschaftliche Raumfahrzeuge geht. Es gibt zwar Risiken, aber dies sind meist bekannte Risiken.

Wir können daher jetzt einigermaßen zuversichtlich sein, dass Webb diesen Sommer tatsächlich mit wissenschaftlichen Beobachtungen beginnen wird. Wir sollten wirklich Ehrfurcht haben.


Source: Ars Technica by arstechnica.com.

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